De Vestax VCI-400, een vier decks midi controller die al sinds de BPM Show van begin oktober door menig dj hoopvol verwacht wordt. Een controller waarmee Vestax de nadruk legt op het persoonlijke aspect van digitaal draaien; een controller waarbij je zelf kiest welke software je gebruikt. Wij kregen als één van de eersten een pre-productie model in handen voor deze review. Maakt deze controller de verwachtingen waar en wordt het een serieuze speler op de vier decks controller markt? Of valt hij misschien tegen en blijft de Kontrol S4 bovenaan staan? Lees snel verder, want er is namelijk genoeg over de Vestax VCI-400 te vertellen!

Tot nu toe kennen we in de digitale dj wereld Vestax vooral van de VCI-100. Toch wel een van de eerdere, zo niet eerste, controllers die dj-en met software naar een professioneel niveau tilde. Een rock-solid behuizing en goede feeling qua faders en knoppen zorgde ervoor dat cd- en platendraaiers er snel een nieuwe groep bij kregen, of ze dat nu wilden of niet. Belangrijke elementen van de VCI-100 zien we nu ook terug in de VCI-400: een stalen behuizing en alles voelt lekker solide aan. Hierdoor is de controller wel weer een kilo zwaarder dan bijvoorbeeld de grotere Native Instruments Kontrol S4.

Uitpakken maar!

Het eerste wat opvalt als je deze controller uit de doos haalt is wat mij betreft de grote hoeveelheid knoppen. Je ziet gelijk dat dit geen dj apparaat is voor de ‘gewone’ plaatjesdraaier, maar voor diegene die alles uit de dj software wil halen voor zover mogelijk. Wat daarbij ook gelijk opvalt is dat er weinig knoppen zijn met een label erbij, waardoor Vestax extra laat weten dat dit een controller is die je kan gebruiken zoals jij dat wilt. Er zullen overlays voor Virtual DJ en Traktor 2 beschikbaar zijn en er zullen blanco overlays mee geleverd gaan worden, zodat je bij elke knop kan zetten waar hij voor dient.

Bij het aansluiten van de VCI-400 blijkt dat het ook een zwaargewicht qua elektrische spanning is, want met alleen een USB kabel redt je het niet; de voeding moet aangesloten zijn om de controller te gebruiken. Niet vergeten dus als je op locatie moet draaien ;). Via jacks naar mijn speakers toe (je hebt geen RCA outs) en aansluiten via USB aan Traktor 2, waarmee ik de review gedaan heb. De meegeleverde TSI-file (mapping file waarin de knoppen aan functies binnen Traktor gekoppeld zijn) is nog under construction, maar gaf mij genoeg functies om gelijk lekker aan de slag te kunnen.

Knoppen, knoppen en nog eens knoppen

Bij gebruik wist ik gelijk dat het een paar lange avonden gingen worden! Het geluid klinkt, zoals verwacht, superdik en bijna alles voelt lekker aan. Bijna? Ja bijna, De mooie grote rode filter knoppen, de faders, de jogs en alle potmeters voelen lekker en stevig aan. De weerstand van de draaikoppen en faders is fijn en je hebt echt het gevoel een goed en degelijk product in handen te hebben.

Datzelfde gevoel heb ik niet bij de endless rotaries voor de loop sectie en op de fx units, die meer plastic aanvoelen. Wat ik ook jammer vind is dat de transport knoppen onder de jogs en de ‘trigger’ knoppen erboven anders zijn. De trigger knoppen hebben een duidelijke harde klik, terwijl de transport knoppen meer soft-touch zijn. Je went er wel aan, maar ik hou toch meer van dezelfde knoppen over de gehele controller. Daarnaast hou ik niet zo van die klik knopjes, maar dat is puur persoonlijk, ze werken overigens hartstikke goed.

Transport sectie

Onderaan de VCI-400 komen we één van de sterke punten van deze controller tegen. Bij allebei de decks heb je de beschikking tot 6 transport knoppen, die ook nog eens in verschillende modi te gebruiken zijn. Vestax heeft in de mapping er heel slim voor gekozen om aan beide kanten van de VCI-400 dubbele transport controls te mappen. Zo kan je dus ten alle tijden van alle vier je decks je tracks starten en cue-en. De overgebleven twee knoppen had ik gemapt voor de cue-play functies om een track makkelijk opnieuw te laten beginnen terwijl deze al speelt. Je moet nog steeds switchen als je met de hotcues, loops of FX voor deck C of D wilt spelen, maar het wordt op deze manier toch al een stuk makkelijker om 4 decks te draaien. Ook erg handig is het gebruik van verschillende kleuren LEDs, zodat je altijd ziet met welk deck je bezig bent. Nu kenden we dat natuurlijk al van andere controllers bij het switchen tussen decks, maar op de VCI-400 zie je dus twee kleuren naast elkaar van de dubbele play/cue knoppen, ongeacht welk deck je geselecteerd hebt. Snapt u het nog? Het is in ieder geval een stuk makkelijker in gebruik dan om het uit te leggen ;) Naast het feit dat je dus zeer effectief je transport knoppen kunt gebruiken bij het draaien met vier decks, kan je de transport sectie dus ook op verschillende manieren gebruiken. Je kan namelijk verschillende modi selecteren door middel van een heel klein schuifknopje aan de voorkant van elk deck. Het neemt bijna geen ruimte in, maar kan toch zeer krachtig zijn. Zo kan je heel makkelijk switchen tussen Sample Decks, Track Decks of de Live Inputs. Ook hier zie je weer door middel van gekleurde LEDs in welke modus je zit. Over die Inputs later meer overigens.

Trigger/Loop Sectie

Tussen het Jogwheel en de FX sectie in kom je een heel arsenaal aan knoppen tegen waarmee je jouw creativiteit de vrije loop kunt laten. Met de meegeleverde mapping (die nog aangepast zou kunnen worden door Vestax) heb je hier de beschikking over 4 hotcues en verschillende loop functies. De kleinere knoppen onder de 8 grote dienen dan voor het deleten van je hotcues. Dit werkt zeer onhandig, want daar druk je makkelijk een keer per ongeluk op en dan ben je jouw hotcue dus kwijt.

Wat ik liever zou zien is een mapping waarin die 8 trigger knoppen echt goed benut worden, door deze ook verschillende modi te geven. Je kan dan de vier kleinere knoppen eronder gebruiken om te switchen tussen bijvoorbeeld: 8 hotcues, uitgebreide loop controle, sample decks, beat-grid sectie. Deze trigger knoppen zullen dus zeer veel gebruikt gaan worden, want de mogelijkheden zijn hier bijna eindeloos, ook een flinke plus voor deze controller. Daarbij is het overigens goed oppassen voor de jogwheels, want die raak je zo per ongeluk aan.

Jog Wheels

Vestax staat bekend voor de zeer karakteristieke jogwheels op hun controllers. Ook de VCI-400 is hierbij geen uitzondering en heeft de tweedelige jogwheels met de glazen randen. De bovenkant is aanraak gevoelig voor het scratchen, waarbij je de zijkanten kunt gebruiken om alleen te benden. Doordat de jogs lekker groot zijn geven ze je heel precieze controle bij het manuele mixen zonder sync knop en ook het scratchen werkt zeer prettig door de grootte. Door middel van twee kleine draaiknopjes aan de voorkant van de controller kan je de gevoeligheid van de jogs instellen. Ook kan je de ‘drag’ van de jogs instellen, wat wil zeggen hoe zwaar of ‘los’ ze draaien. Zo kan je de jog wheels helemaal naar wens instellen wat erg prettig is. Mocht je trouwens het idee hebben dat je met benden wel heel veel moet draaien voor er een wezenlijk verschil optreedt: in de Traktor Mapping kan je bij de functie ‘Tempo Bend (stepless)’ de ‘Rotary Sensitivity’ instellen. Voor mij werkte het een stuk fijner als ik deze omhoog zette naar 50%.

Zorg ervoor dat je de scratch functie (met een handig ‘vinyl-knopje’ naast het jogwheel) uitzet wanneer je veel met de Trigger/Loop sectie werkt. Zoals eerder gezegd, raak je dus makkelijk per ongeluk het jogwheel aan en dan is gelijk je mix verpest als je twee tracks gelijk hebt staan. Wat mij betreft had Vestax de jogs dan ook beter boven de trigger/loop sectie kunnen zetten, aangezien deze controller vooral gemaakt lijkt te zijn voor de ‘controllerists.’ Hiermee wil je lekker met alle functies uit de software spelen, waarbij de jogs gewoon in de weg zitten. Begrijp mij overigens niet verkeerd: dit zijn misschien wel de beste jogwheels die ik tot nu toe op een controller heb gebruikt, maar ik zie ze dus liever op een andere plek.

FX Secties

Zoals we op de meeste huidige controllers zien, heeft ook de VCI-400 twee effecten secties. Vestax heeft hierbij de keuze gemaakt om van de vier draaiknoppen één endless rotary te maken. Hierin zien we dus weer terug dat dit geen controller is voor één bepaalde soort software. Daarnaast heb je twee handige extra knoppen waarmee je in Traktor de FX Type (chained of advanced) kunt kiezen, of bijvoorbeeld door je effecten kan scrollen.

Mixer Sectie

Bij de mixer op de Vestax vallen de grote rode filter knoppen natuurlijk gelijk op. Een goede keuze als je het mij vraagt, want de filters zijn toch zeer populair geworden in de dj wereld sinds Pioneer die op zijn DJM800 plaatste. Ook erg handig zijn de LEDjes die aangeven of een filter in gebruik is of niet. Extra feedback op een controller is altijd fijn, want je workflow kan er weer net iets sneller van worden en je maakt iets minder snel een foutje.

Verder is de mixer sectie zeer handig ingedeeld, waarbij je veel functies per deck kunt gebruiken: het laden van een track, syncen, fx selecteren en de PFL routing (het voorluisteren). Hierdoor heb je een hoop knoppen op elkaar, maar eenmaal gewend werkt het erg fijn. Zeker de Load knoppen per deck zijn fijn in de mixer sectie, waardoor je erg snel tracks in kan laden, zonder dat je eerst van deck hoeft te switchen.

Bovenin de mixer zien we ook nog een aantal knoppen terug. In de standaard mapping voor Traktor heb je met de kleine knopjes en fader de controle over de Loop Recorder, wat goed werkt als je die gebruikt. De browser mapping is in Traktor nog vrij beperkt, met één draaiknop die je ook in kan drukken om naar Browser Mode te gaan (modus waarin je browser gemaximaliseerd wordt). Nu zijn er natuurlijk genoeg manieren om dat uit te breiden, zoals we bijvoorbeeld op de S4 zien. Daar kan je de loop knoppen in de Browser Mode gebruiken voor het scrollen in je mappen en favorieten. Op de VCI-400 zou ik hier de 4 kleine knopjes boven de mini fader voor mappen, aangezien ik de loop recorder niet gebruik. De mini fader zelf zou ik dan weer instellen als Cue/Master mix, wat ik altijd erg fijn vind werken met een fader. Dat werkt net even wat sneller dan een draaiknop. Ook hier dus weer genoeg knoppen om het precies te laten werken zoals jij wilt!

Inputs

Als laatste nog de inputs achterop de VCI-400. Je hebt de beschikking over twee MIC inputs (gecombineerde jack/xlr, met eigen volume regelaar) en twee Line inputs. Nu vind ik het zeer jammer dat Vestax hier alleen voor Line inputs gekozen heeft, zonder daar de Phono optie bij te doen. Hierdoor is het dus niet mogelijk om draaitafels aan te sluiten, tenzij je er phono pre-amps tussen zet of draaitafels met Line-out hebt. Een gemiste kans als je het mij vraagt, want volgens mij worden draaitafels toch net even wat sneller naast een controller in huis gehouden dan cd spelers. Zeker door de scratch djs, een groep waarbij Vestax een populair merk is.

Conclusie

Het is een heel verhaal geworden, met positieve punten, maar ook met dingen die wat mij betreft anders hadden gekund. Daar moet natuurlijk wel bij gezegd worden, dat sommige van deze punten wel erg persoonlijk zijn. Bepaal dus zelf of dat ook voor jouw geldt. Duidelijk is in ieder geval dat we hier te maken hebben met een zeer degelijke en veelzijdige controller, die zijn geld zeker waard is. De Vestax VCI-400 gaat straks dan ook een serieuze speler op de 4 decks markt zijn.

Is deze controller dan ook beter dan de immens populaire Traktor Kontrol S4? Voor mij persoonlijk niet, vooral omdat de S4 beter op mijn wensen aansluit. Wil jij meer controle over hoe je jouw dj controller gebruikt? Dan kan de VCI400 weer een betere keuze zijn. Dat is ook het leuke van het digitale draaien, voor ieder is er wat wils. Voor mij komt de VCI400 in ieder geval op een goede tweede plek in de wereld van de 4 decks controllers. Een wereld waarin we dus nog steeds moeten wachten op die perfecte midi controller ;)

Update: Net nieuw van Vestax Benelux: de overlays worden allemaal standaard bij de VCI-400 geleverd. Eerste levering nog niet, de overlays worden echter nageleverd.

Update Twee: Inmiddels heeft Vestax de overlays toegevoegd aan de nieuwe leveringen van de VCI-400. Voor de ‘vroege’ bezitters van de controller kun je de overlays bij je leverancier verkrijgen. Meer informatie hierover op de Vestax website.

vestax vci-400 dj midi controller overlays